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El antiguo cambio climático impulsó la evolución de esta adorable zorrita de pie

2020

Sí, el olor a mofeta moteado del oeste. Es una mofeta, después de todo. Pero también es estúpidamente fotogénico. Solo mira la cara de este pequeño:

Todos juntos ahora: Awwww .

Esta mofeta también robará comida directamente de un puma, a pesar de que el puma es 100 veces más pesado que el pequeño carnívoro. Y no solo rocía almizcle de zorrillo maloliente a las amenazas, sino que también se levanta sobre sus extremidades anteriores y hace una parada de manos corriendo hacia lo que quiera intimidar.

En general, esta mofeta es increíble. Pero también tiene una historia de fondo fascinante. En un estudio publicado el miércoles en Ecology and Evloution, los biólogos descubrieron que genéticamente, hay tres subdivisiones distintas de mofetas moteadas en el oeste de América del Norte.

Si bien todos los zorrillos moteados del oeste pertenecen a la misma especie, existen algunas pequeñas variaciones genéticas entre estas subdivisiones, llamadas clados. Y mientras algunos clados surgen en especies separadas por barreras como cordilleras o ríos, los investigadores descubrieron que las divisiones entre los clados de zorrillo tenían raíces mucho más profundas y frías.

"Los zorrillos moteados occidentales han existido durante un millón de años, desde que el autor principal del Pleistoceno de la Edad de Hielo, Adam Ferguson, biólogo del Museo Field, dice en un comunicado." Durante la Edad de Hielo, el oeste de América del Norte estuvo cubierto principalmente por glaciares, y Había parches de climas adecuados para los zorrillos separados por parches de climas inadecuados. Estas regiones se llaman refugios climáticos. Cuando analizamos el ADN de zorrillos moteados que viven hoy, encontramos tres grupos que corresponden a tres refugios climáticos diferentes ".

Eso significa que los zorrillos en California y Colorado podrían ser parte del mismo clado, a pesar de que hoy su territorio está dividido por montañas escarpadas, porque sus antepasados ​​se refugiaron de los glaciares en el mismo lugar. Por otro lado, dice Ferguson, algunos clados, como uno en Arizona, fueron aislados de otras poblaciones de zorrillos cuando los glaciares se retiraron por la formación de ríos como el Río Grande.

Hoy, dice Ferguson, el cambio climático antropogénico tiene el potencial de cambiar nuevamente la genética de la mofeta. Los cambios en el clima o el paisaje causados ​​por el hombre pueden romper algunas de las barreras (como los pastizales abiertos) que mantienen separadas a las poblaciones de estos zorrillos, lo que significa que las diferentes poblaciones de estos clados podrían comenzar a superponerse nuevamente en el futuro.

Tomó años reunir los 97 especímenes para este estudio. Cuando Ferguson se unió al proyecto en Texas Tech en 2007, el laboratorio en el que trabajaba tenía 30 especímenes de zorrillo moteado al oeste. Tomó otros seis años reunir las otras 67 muestras de los repositorios del museo, muestras de sangre tomadas durante otros estudios y roadkill.

En parte, el tiempo prolongado para la recolección de muestras se debió a que estos zorrillos son estrictamente nocturnos, y prefieren arbustos y arbustos para abrir tierra, lo que dificulta su localización durante el día. También tomó un tiempo porque la mofeta de roadkill no es lo más agradable para recoger en una carretera en Texas. "Si recoges una mofeta de roadkill, no puedes ponerla en tu sedán, como si pudieras ser una ardilla", dice Ferguson. "Le debemos mucho a muchas personas por hacer eso por nosotros".

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