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En este parque de diversiones, maneje la maquinaria pesada que amaba cuando era niño

2020

Fortunato

TRABAJAR CON LOS CONTROLES DE UNA EXCAVADORA es un poco como volar un helicóptero, ya que requiere el uso de ambas manos de forma independiente, así como los pies. Digo que nunca había volado un helicóptero y que había estado en una excavadora durante los cinco minutos, pero definitivamente es más como volar un helicóptero que conducir un automóvil. ¿Cuándo puedo aplastar algo?

Estos son los pensamientos que estoy teniendo en la cabina climatizada de un Komatsu PC210LC-10 de 26 toneladas en ralentí en un pastizal del norte de Texas, mientras Jason Nibbe habla tranquilamente en mi auricular a través de la radio bidireccional. Antes de entregarme las llaves de esta bestia amarilla brillante, Nibbe nos pidió a mí y a otro cliente que vean un breve video instructivo que demuestre los conceptos básicos del funcionamiento de esta excavadora, así como la excavadora y el cargador de ruedas que conduciríamos más tarde. Nibbe dice que debo ignorar los dos pedales, cada uno de los cuales está emparejado con una de las bandas de acero independientes de la máquina, y concentrarme en mis manos.

El joystick de la izquierda controla el "stick" y el "swing", mientras que el de la derecha controla el "boom" y el "bucket". Ninguno de estos son términos útiles, por supuesto; Nunca los escuché usar en el contexto de un brazo mecánico tan poderoso que podría, dice el gerente general David Beardsley, "arrancar un camino antes de que la policía sepa lo que estás haciendo".

Ese brazo está accionado hidráulicamente y tiene tres partes que puede equiparar fácilmente con una extremidad humana. El brazo es la parte desde el hombro hasta el codo, el palo es el antebrazo y el cubo es su mano. (Swing se refiere a cómo pivotar la cabina sobre sus huellas de tanque para que pueda trabajar en un círculo de 360 ​​grados alrededor del vehículo sin mover las pistas).

Antes de esta excavadora, la máquina más grande que había operado era una caja de U-Haul. Nunca conduje un Bobcat, ni cavé un hoyo con nada más que una pala. Sin embargo, poco después de encender el PC210, estoy maniobrando con confianza su brazo de 28 pies de largo, arrancando trozos de arcilla marrón gruesa y, por supuesto, haciendo girar la cabina de la máquina a gran velocidad hasta que yo lo haga. mareado de que el mundo se vuelve blanco.

`` ¿Ya terminaste? '', Pregunta Nibbe, mientras muevo la palanca izquierda a neutral, lo que detiene el balanceo de la cabina. Me detengo para recuperar los sentidos, y luego empujo la palanca hacia la derecha, haciendo que la cabina gire tan rápido hacia el otro lado.

Este es un comportamiento aceptable en Extreme Sandbox, una empresa fundada hace cinco años, precisamente para que personas comunes como yo puedan pagar para joder máquinas que hemos fantaseado desde la infancia. No es un juego gratuito. Los instructores enfatizan la seguridad, y sobre todo la idea es realizar una serie de trabajos cada vez más difíciles, ¡pero las cabinas de excavadoras harán 360s infinitos tan rápido! Y los instructores entienden que es algo que los estudiantes solo tenemos que conseguir fuera de nuestros sistemas. Todos hacen la misma broma de papá sobre el seguro de vómito opcional en las sesiones de clase.

La PC210 de 26 toneladas es su excavadora de en medio. No es una máquina de arranque débil ni un dinosaurio metálico completo; principalmente ves a esta excavadora en un sitio de construcción normal. No es tan intimidante para un nuevo operador, Rich Smith, vicepresidente de productos y servicios de Komatsu, me lo diría más tarde. Es lo suficientemente grande como para ser impresionante, pero no tiene que subir una escalera de 18 pies para subir a la cabina.

Aún así, es grande; y es sorprendente lo fácil que se siente manipular el enorme brazo y la garra. Prácticamente no hay comentarios; mover el palo no es más físico que jugar un juego de arcade, gracias a una combinación de controles electrónicos e hidráulicos. Esperaba experimentar de alguna manera el peso de levantar un balde lleno de 500 libras de tierra ... para sentir la tensión ... pero no siento nada; Lo mismo ocurre cuando empujo la garra en arcilla que es casi tan firme como el concreto.

Los controles son tan receptivos que tiene que hacer entradas pequeñas y suaves que no son lógicas de inmediato para los novatos (especialmente los machos), que tienden a aplicar demasiada fuerza, lo que hace que toda la máquina se estremezca y se mueva. Los instructores llaman a esto `` apuñalamiento '' los controles. El trabajo de palo adecuado, dice Nibbe, debe ser delicado, como una cirugía.

`` OK, Josh, '' dice, después de cavar dos agujeros, hacer un montón y levantar el brazo lo más alto posible para que llueva una `` lluvia de tierra de Texas '' sobre la tierra . `` Has estado en esta máquina 10 minutos y sabes tanto sobre excavación como yo ''.

Nibbe está exagerando. Lo que quiere decir es que cualquiera que preste atención a las instrucciones del aula y luego practique un poco puede realizar operaciones básicas. Puedo moverme, posicionar el brazo, cavar y tirar tierra, pero lo hago lenta y torpemente. Los operadores experimentados pueden hacer varias cosas a la vez, como excavar mientras balancea la cabina. También son mucho más rápidos y suaves.

Lento o no, me estoy divirtiendo. Y, aparentemente, estoy a salvo. Si hubiera hecho algo estúpido o peligroso, Nibbe habría pulsado el interruptor de matar que lleva cada instructor.

"Está bien", dice. "¿Quieres ir a recoger un auto?"

LA HISTORIA DE LA CAJA DE ARENA EXTREMA ES CORTA y sensata. En 2009, cuando todavía era gerente de Target Corporation, el fundador de la compañía, Randy Stenger, pasó por un sitio de construcción con su hijo de 9 años. El niño miró el pesado equipo rodando por la tierra y preguntó: ¿No sería divertido conducir esas cosas?

"Sí, lo haría", respondió Stenger, y la idea se quedó. Más tarde, con cervezas, se lo mencionó a su hermano. Pasaron el año siguiente convirtiendo la idea en un negocio, y casi otro año buscando espacio. Finalmente abrieron el primer Extreme Sandbox, tres máquinas alquiladas en un lote arrendado de 10 acres en las afueras de Minneapolis, en abril de 2012.

Al principio, Stenger enseñó las sesiones él mismo, después de recibir un curso intensivo de su distribuidor de equipos y practicar durante horas. Los clientes asumieron que tenía experiencia en construcción. "Absolutamente no", les decía, con una sonrisa que a menudo despliega. "¿Eso te da una sensación de confianza?"

El negocio despegó. Stenger contrató ayuda, incluido Nibbe, un ex operador de equipo pesado, arrendó más máquinas y construyó una instalación de 6, 400 pies cuadrados para servir como oficinas, aulas y almacenamiento para el equipo. Cada mes estaba más ocupado que el anterior.

Esto no me sorprende. ¿Quién no ha sentido la necesidad de saltar la cerca de un sitio de construcción y secuestrar una grúa? Mi hijo de 6 años, Charlie, amaba las excavadoras incluso antes de que pudiera hablar, y durante sus años de infancia, las buscaba obsesivamente por las ventanas del automóvil, gritando "¡DIGGER!" Cada vez que veía una. Su hermano de 2 años, Nicky, es parcial para volcar camiones y excavadoras.

Los he leído Goodnight, Goodnight, Construction Site probablemente 800 veces, y sé que tengo compañía. La autora, Sherri Duskey Rinker, solía ver a su propio hijo ponerse demasiado nervioso leyendo sobre camiones a la hora de acostarse. Ella inventó una historia más tranquila sobre cómo los excavadores y los camiones volquete y las grúas se desaceleran y duermen después del anochecer. Su libro obtuvo el puesto número 1 en la lista de libros más vendidos de The New York Times Children's Picture Books, comprado por millones de padres como yo.

Si parece que estamos diseñados para amar las máquinas, es porque en realidad podríamos estarlo. "Hay una atracción profundamente arraigada a las herramientas que inicialmente evolucionaron hace mucho tiempo con los primates antropoides para la manipulación de objetos, y que evolucionaron más dramáticamente en nuestra línea de homínidos", dice Thomas Wynn, profesor de antropología en la Universidad de Colorado, y uno de los más importantes del mundo. expertos destacados en el uso temprano de herramientas. "A los humanos les gusta jugar con las herramientas", dice.

Rob Shumaker, director del zoológico de Indianápolis y especialista en uso de herramientas animales, está de acuerdo. El uso de implementos para cavar, golpear y martillar, dice, “es universal en los grandes simios, que incluye a los humanos. El uso de herramientas es fundamental. Está en nuestro núcleo ”. Obviamente, hay una gran diferencia entre una roca y una excavadora, dice Shumaker. "Pero creo que nuestra atracción por estas cosas es casi primordial".

Ese es el sentido que tuve de Tony Roberts, un jefe retirado de la Marina que ahora enseña mantenimiento de aeronaves en Fort Worth y cuya esposa le compró una experiencia Extreme Sandbox para Navidad. Roberts pasa sus días destrozando aviones. Los vuela, desde los accesorios individuales de Cessna hasta los DC9, por diversión. Pero estaba tan entusiasmado con la posibilidad de conducir excavadoras alrededor de un viejo pasto para caballos que apenas había dormido la noche anterior y llegó una hora antes. "Realmente me uní a la Armada solo para manejar equipos", admite.

EN 2015, STENGER Llamó a un productor de Shark Tank y se subió al programa. Tanto Mark Cuban como Kevin O'Leary adoptaron de inmediato el concepto. Decidieron irse a medias con una inversión de $ 150, 000 a cambio del 15 por ciento de la compañía.

Stenger ni siquiera está solo en este espacio. Su principal competidor en los Estados Unidos, de hecho, lo venció al mercado por cinco años. Eso sería Dig This, con sede en Las Vegas, fundado por Ed Mumm, un contratista de cercas que condujo una excavadora por primera vez mientras construía su propia casa, y se volvió loco por ello. "Me di cuenta de que si lo disfrutaba tanto, ¿qué pasa con todas las otras personas que nunca tienen la oportunidad?", Me dijo. Mumm miró a su alrededor para ver quién más tenía la idea y solo vio algunos casos únicos fallidos y Diggerland, con sede en el Reino Unido.

Diggerland tenía cuatro ubicaciones en todo el Reino Unido, pero estaba demasiado centrado en la familia, según la estimación de Mumm. En su mayoría presentaba mini máquinas y trucos, como excavadoras convertidas en atracciones para niños. Quería un equipo más grande. Mumm abrió por primera vez en Colorado, luego se mudó a Las Vegas con un eslogan de marketing del que todavía está muy orgulloso: `` Hay una nueva forma de ensuciarse en Las Vegas ... incluso a su esposa le gustará . Una agradable sorpresa: casi la mitad de sus clientes han sido mujeres. `` Tampoco esperaba tantos ingenieros '', dice Mumm. `` Ellos simplemente están fascinados con este tipo de cosas ''. Supongo que muchos de nosotros nunca crecemos realmente.

Hasta ahora, Stenger y Mumm son rivales amistosos, pero eso podría cambiar cuando la segunda ubicación de Dig This abra en mayo en el área metropolitana de Dallas-Fort Worth. Los ángeles lo seguirán. (Diggerland ahora también tiene una ubicación en los EE. UU., En los suburbios de Nueva Jersey en Filadelfia).

Al estar en Las Vegas, Mumm atrae a muchas despedidas de soltero, así como a grupos corporativos en la ciudad para convenciones. Los grupos también son enormes para Stenger, ya que representan aproximadamente la mitad de su negocio. Siguen un programa diferente al de los clientes individuales, por lo general realizan algún tipo de ejercicio de construcción de equipo o competencia después de la instrucción estándar. En Texas, hay un pasto trasero completo con rocas y montones de tierra donde los instructores establecen cursos. Un equipo podría tener que construir un `` garaje '' a partir de tierra y roca, y mover un automóvil destrozado a través del campo y hacia él, utilizando `` caminos '' que los instructores han destruido. Entonces, antes de que un equipo pueda comenzar a construir algo, es posible que tenga que mover rocas o llenar agujeros. El punto es usar todo el equipo.

"Cuando comenzamos, las personas de RR. HH. Se pusieron nerviosas", dice Stenger. Se imaginaron a los jinetes de escritorio borrachos con diesel, desatados sobre máquinas costosas, todo en la moneda de diez centavos de la compañía. Les dije que esto es más seguro que el boliche. Utilizamos equipos muy grandes sobre una base muy sólida. Es prácticamente imposible voltear uno. No podrías hacerlo si quisieras.

LA MÁQUINA MÁS NUEVA DE TEXAS ES UNA CARGADORA DE RUEDAS : un vehículo con un cucharón enorme en la parte delantera para mover la suciedad y otros materiales alrededor del sitio de trabajo. Funciona casi como un automóvil, con un volante, un acelerador y un freno, además de un joystick a la derecha que controla el cucharón. Reemplazó una máquina mucho más pequeña, una cargadora compacta que pesaba solo alrededor de 3 toneladas. Stenger hizo el cambio después de reconocer algo contradictorio: las personas son mucho más peligrosas en una máquina pequeña y ágil. "Tuvimos más llamadas cercanas en los minicargadores que cualquier otro vehículo".

Si bien el concepto original de Extreme Sandbox era que sería una "lista de deseos", algunos clientes quieren volver. Una forma de alentar eso es introducir nuevos juguetes como el cargador. Stenger ahora tiene un camión de bomberos en Minnesota y, en ocasiones, ha ofrecido una motoniveladora y una cosechadora, gracias a un agricultor local. Texas tuvo un camión volquete todoterreno gigante articulado por un tiempo. ¿Qué tal una grúa? Esa es la máquina que mi hijo de 2 años grita a lo sumo. "Me encantaría", dice Stenger. Es una de las pocas piezas de equipo pesado que requiere una licencia, pero él jura que está "trabajando en ello". Últimamente, dice Stenger, ha estado deseando esos camiones volquete del tamaño de una casa.

Lo que realmente enganchó a O'Leary en Shark Tank fue la posibilidad de aplastar un automóvil, lo que cualquier cliente puede hacer por $ 500 adicionales. Extreme Sandbox obtiene (en su mayoría) autos intactos de depósitos de chatarra y te permite ir a ellos con una excavadora. Lamentablemente, eso no estaba en mi presupuesto, pero puedo recoger un junker con la excavadora y moverlo a un nuevo lugar de "estacionamiento", así como empujar alrededor de una vieja minivan y una F150 con el cargador de ruedas y la excavadora, respectivamente.

Dos días antes, un grupo corporativo que fue aplastado por un grupo corporativo se burló de mí desde la cabina del bulldozer, que retumba como una máquina de guerra. Reprimo el impulso de dar un giro lento hacia ellos. Sin embargo, lo que realmente quiero es conducir a través del lote y directamente a través del remolque que sirve como oficina y aula hasta que Stenger pueda construir una estructura permanente. Eso sería satisfactorio.

Stenger se ríe cuando menciono esto más tarde y dice que no soy el primero en sugerirlo. Pensó en conseguir algunos vehículos recreativos viejos para que la gente los aplastara, pero están llenos de plástico y espuma, y ​​son, dice, "una pesadilla para limpiar".

Tiene todo tipo de ideas para el futuro. Incluso ha fantaseado con lo genial que sería asociarse con contratistas de demolición (tipos a los que se les paga por derribar casas) y hacer arreglos para que sus clientes hagan su trabajo. "Tengo personas que pagarán por hacerlo", dice Stenger.

Estaría abajo Apuesto a que Matthew Frick, que vino al Sandbox con su esposa cuando estuve allí, también lo estaría. Hacia el final del día, me encuentro con los dos en la oficina, ya planeando su regreso. A ambos les encantó la excavadora, pero fue la excavadora la que se quedó con Matthew. "Hasta que entras y sientes el torque y la potencia al alcance de tu mano, no lo sabes", dice. "Todavía estoy saliendo del viaje de la excavadora".

Este artículo fue publicado originalmente en la edición de mayo / junio de 2017 de Popular Science.

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