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Las algas genéticamente modificadas pronto podrían aparecer en alimentos, combustibles y productos farmacéuticos.

2020

Las algas se pueden usar para cualquier cosa. Puede molerlo en alimento para ganado o exprimirlo en combustible para aviones. Incluso puedes convertirlo en mantequilla de algas.

Por ahora, los productos a base de algas siguen siendo lamentablemente caros, pero un grupo de científicos de California está trabajando para que sean mucho más baratos.

Investigadores de la Universidad de California en San Diego y Sapphire Energy han cultivado con éxito una cepa de algas genéticamente modificada al aire libre por primera vez. Es importante destacar que la cepa modificada no daña a las poblaciones de algas nativas. Su trabajo aparece en un nuevo estudio en la revista Algal Research .

Con la ingeniería genética, los científicos pueden desarrollar algas que crecen más rápido y evitan las bacterias mortales. Pueden crear algas que producen más aceite, que luego se pueden convertir en biocombustibles o plásticos biodegradables. O bien, pueden diseñar algas para que sean más nutritivas, ya sea que las consuma el ganado o las personas.

"Todos los organismos que utilizamos hoy para producir los alimentos, piensos y fibra que utilizamos están genéticamente modificados", dijo Stephen Mayfield, biólogo de la Universidad de California en San Diego y coautor del estudio. “Esto es cierto tanto para plantas como para animales. Lo hicimos a través del proceso de domesticación, en el que seleccionamos las mutaciones (modificaciones genéticas) que produjeron los rasgos que queríamos. Eso podría haber sido mazorcas de maíz más grandes, o semillas de soja más grandes, o incluso vacas que produjeron leche por más tiempo ".

Cada uno de esos rasgos fue el resultado de un gen modificado, y "las algas serán exactamente lo mismo", dijo. “Para que todo esto suceda, necesitamos domesticar las algas, de forma similar a lo que hicimos con nuestras plantas de cultivo y animales de granja. [Pero] esto podría llevar décadas y aún podríamos no obtener lo que queremos ''.

La ingeniería genética aceleraría el proceso, creando cepas necesarias para producir los productos que necesitamos para que no tengamos que talar nuestros últimos bosques tropicales o sacar todos los peces del océano, agrega Mayfield . `` Podemos producir el combustible y los alimentos que necesitamos a partir de una fuente sostenible y renovable ''.

Un alga más barata y productiva podría competir con los cultivos terrestres en varios frentes. Podría cultivarse en tanques en tierras que de otro modo no serían adecuadas para la agricultura, en agua no potable e incluso salada. Las algas modificadas genéticamente tienen el potencial de alimentar a millones de personas a medida que el clima se calienta, lo que genera un estrés adicional en las granjas en forma de calor, sequía y tormentas severas.

Las algas ya pueden crecer rápidamente, produciendo biocombustibles más rápido que incluso los cultivos más prolíficos. "Además, eliminan el carbono de la atmósfera, por lo que no liberan carbono nuevo, dijo Jonathan Shurin, ecólogo de la Universidad de California en San Diego y coautor del estudio." Tienen un efecto neutral en la red ".

La serie de experimentos, financiada por el Departamento de Energía y monitoreada por la Agencia de Protección Ambiental, tuvo lugar durante 50 días en enormes bañeras al aire libre con muestras de agua tomadas de cinco lagos regionales. Los científicos cultivaron cepas de Acutodesmus dimorphus e insertaron dos nuevos genes. El primero era una proteína fluorescente verde para que las algas fueran visibles, y el segundo hizo que las algas aumentaran la producción de un ácido graso.

Los investigadores querían saber si su nueva cepa se extendería y dañaría las algas naturales. Se extendió, presumiblemente transportado por el viento o por pájaros, a otras bañeras, pero no muy lejos, dijo Shurin. Agregó que "queríamos ver si agregar la cepa genéticamente modificada representaba una amenaza para el ecosistema nativo, pero no cambió la ecología de ninguna manera". Los científicos planean realizar experimentos adicionales para observar los efectos del clima y los cambios estacionales. y otros factores ambientales.

"La primera prueba duró solo 50 días, por lo que hubo poca variación", dijo Mayfield. “También verificamos solo dos genes, ya que queríamos ser muy cautelosos con lo que pusimos afuera. Necesitamos repetir esta prueba por un período de tiempo más largo, y necesitamos agregar genes adicionales para ver cómo se comportan bajo el crecimiento exterior. Simplemente necesitamos muchos más datos antes de estar listos para decir que las algas modificadas genéticamente son seguras y efectivas. Este es el primer paso de ese proceso ".

Los investigadores reconocen que puede ser peligroso jugar con la naturaleza, pero creen que están tomando todas las precauciones apropiadas. "La vida es arriesgada, y las algas no son diferentes a otros organismos", dijo Mayfield. "Pero si hacemos los cambios correctos y luego medimos cuidadosamente sus propiedades, podemos manejar fácilmente el riesgo y desarrollar la cepa que necesitamos".

Shurin estuvo de acuerdo. "La preocupación es que vamos a crear un monstruo", dijo. “[Pero] las algas han existido durante miles de millones de años, y han tenido una larga historia de evolución. Si hubiera una súper alga que pudiera dominar el mundo, ya habría evolucionado ".

Marlene Cimons escribe para Nexus Media, un canal de noticias sindicado que cubre el clima, la energía, las políticas, el arte y la cultura.

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