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Escuche la brecha sorprendentemente vacía entre Saturno y sus anillos.

2020

El martes, la nave espacial Cassini de la NASA se zambulló entre Saturno, el planeta que lleva años estudiando, y los anillos del gigante gaseoso. Esta fue la segunda de 22 maniobras de este tipo, la última de las cuales enviará a Cassini a toda velocidad a la atmósfera de Saturno para encontrar un final ardiente el 15 de septiembre.

Pero incluso con 20 inmersiones restantes, los científicos ya están comenzando a recibir datos sorprendentes de estos pases sin precedentes.

Cuando Cassini realizó su primera inmersión en anillo el 26 de abril, los ingenieros de la NASA en realidad maniobraron el plato de antena de la nave espacial para que sirviera como escudo protector; les preocupaba que las partículas de polvo, escombros de los fragmentos de roca que componen los anillos de Saturno, pudieran dañar la electrónica de Cassini. No esperaban partículas más grandes que el humo, pero a velocidades de 77, 000 mph, la nave espacial podría haber sido arruinada por una colisión mal sincronizada con incluso estos pequeños fragmentos de polvo.

Pero aparentemente estas precauciones fueron innecesarias: la región parece estar relativamente libre de polvo.

"La región entre los anillos y Saturno es 'el gran vacío'", dijo en un comunicado Earl Maize, gerente de proyectos de Cassini. Esta es una buena noticia para los ingenieros del equipo: si el primer pase de Cassini mostrara un campo minado de fragmentos de polvo, habrían tenido continuar usando su antena como escudo. Pero ese posicionamiento les habría impedido usar ciertos instrumentos en ciertos momentos. Ahora saben que pueden seguir adelante con una nave espacial desprotegida (excepto en el caso de cuatro inmersiones que llevarán al orbitador a través del zona más polvorienta del anillo D interno).

"Cassini mantendrá el rumbo, mientras los científicos trabajan en el misterio de por qué el nivel de polvo es mucho más bajo de lo esperado", dijo Maize.

¿Pero qué tan vacío está el gran vacío? Afortunadamente, tenemos una ayuda de audio. Cuando las antenas de Radio y Plasma Wave Science (RPWS) de Cassini chocan con partículas de polvo, las (muy) pequeñas explosiones que resultan crean señales eléctricas que los investigadores pueden convertir en formatos de audio y visuales prácticos. RPWS se extiende más allá de la cobertura protectora del plato convertido en escudo de Cassini, por lo que proporcionó a los investigadores un retrato de la densidad de partículas del área, incluso cuando el resto de la nave espacial evitó colisiones.

Primero, escuche el chasquido, el crujido y el estallido de polvo con el que Cassini chocó durante un cruce de avión en el anillo del 18 de diciembre:

Puedes escuchar que Cassini colisionó con más partículas ... y 'escuchó' más estallidos ... ... cuando cruzó el anillo de Janus-Epimeteo, visualizado por la punta roja en el video. Ahora escuche los datos RPWS de la primera inmersión en anillo Grand Finale:

"Fue un poco desorientador", no estábamos escuchando lo que esperábamos escuchar William Kurth, líder del equipo RPWS en la Universidad de Iowa, dijo en un comunicado. "He escuchado nuestros datos de la primera inmersión varias veces". y probablemente pueda contar con mis manos el número de impactos de partículas de polvo que escucho ".

El sorprendente y conveniente hallazgo es solo una muestra de la ciencia fantástica que Cassini seguramente hará durante sus últimos meses. La nave espacial ha sido uno de los mayores éxitos de la NASA: su misión principal de inspeccionar el sistema de Saturno solo se extendió a los últimos cuatro años, pero dos extensiones lo han mantenido en funcionamiento durante casi una década más. Su sacrificio final les dará a los investigadores una mirada sin precedentes de los anillos y la atmósfera de Saturno, permitiéndoles aprender cosas nuevas sobre el origen y la composición del planeta.

La nave espacial debería recuperar el contacto con la Tierra más tarde esta mañana, enviando datos a casa desde su segundo anillo de buceo. El tercer cruce del anillo tendrá lugar el 9 de mayo.

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