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Uno de cada cuatro estadounidenses bebe agua que no cumple con los estándares de seguridad

2020

¿Qué tan segura es su agua potable? Eso depende de dónde vivas.

Un nuevo informe del Consejo de Defensa de los Recursos Nacionales (NRDC) analizó los datos de agua potable de 2015 de los Estados Unidos y descubrió que de los 52, 000 sistemas comunitarios de agua potable de la nación, una tercera parte informó violaciones de la Ley de Agua Potable Segura (SDWA) . Estos sistemas sacian la sed de 77 millones, o un cuarto de la población estadounidense, según el NRDC.

Aún más sorprendente es que al menos 12, 000 de estos casos (que afectan a 27 millones de personas) involucraron violaciones de los estándares directamente relacionados con evitar que nos enfermemos. Estas violaciones incluyeron la falta de tratamiento del agua para eliminar los patógenos (piense en virus y bacterias) y niveles excesivos de contaminantes como el arsénico. La mayoría de esos sistemas están ubicados en áreas rurales.

"Descubrimos que los sistemas de agua potable más pequeños que se encuentran en áreas rurales y en partes escasamente pobladas del país son los más afectados por las violaciones", dijo Mae Wu, un autor del informe. "Los sistemas de agua potable que atienden a menos de quinientas personas representan casi el 70 por ciento de las infracciones de agua potable, y casi el 50 por ciento de todas las infracciones basadas en la salud".

Promulgada en 1974, la SDWA requiere que la EPA identifique y regule los contaminantes del agua potable, lo que incluye cualquier sustancia física, biológica, química o radiológica en el agua. La lista, que incluye poco menos de 100 contaminantes, abarca todo, desde plomo hasta virus y uranio.

Pero la serie de violaciones sugiere que el sistema actual no está funcionando. Según el informe, la culpa es de una trinidad impía de infraestructura envejecida, aplicación débil y un organismo regulador que no se ha mantenido al día con el cambio de contaminantes químicos.

Tenemos estas tuberías de más de 100 años en muchas ciudades. Tenemos plantas de tratamiento que usan tecnología de tratamiento de la era de la Primera Guerra Mundial, dijo Erik Olson, director del Programa de Salud de NRDC. Estudios de múltiples fuentes, incluyendo la EPA y la Sociedad Estadounidense de Ingenieros Civiles (que recientemente emitió una boleta de calificaciones dando a la infraestructura de agua del país una "D") sugieren que el gobierno ha invertido poco en la construcción y mantenimiento de estas estructuras. "Eso está causando que muchos de nuestros sistemas se desmoronen, se derrumben y no estén a la altura del tabaco", dijo Olson y, por lo tanto, proporcionan agua que es deficiente.

Para tener una idea de la antigüedad de parte de esta infraestructura, solo tiene que mirar a la ciudad de Nueva York. En 2006, los trabajadores que realizaron una actualización de servicios públicos que incluyó el reemplazo de las tuberías de agua en el Bajo Manhattan descubrieron una vista curiosa: una sección de 26 pies del centro de distribución de agua original del siglo XIX de la ciudad. Las tuberías principales de madera, arrancadas de árboles ahuecados, todavía estaban conectadas al sistema de distribución de agua de la ciudad.

La falta de supervisión y aplicación no ayuda en nada. Según el NRDC, 9 de cada 10 violaciones no enfrentaron una revisión formal. De las empresas de servicios de agua culpables de violaciones de salud, solo el dos por ciento enfrentaron sanciones. En otras palabras, no hay mucho incentivo para cumplir con la ley porque probablemente no te atrapen.

"Desafortunadamente, lo que tenemos es que no hay policía en el ritmo que dijo Olson". Nadie está haciendo cumplir la ley.

En los días posteriores a que el mundo supiera por primera vez sobre la crisis del agua de Flint, donde la mala gestión contaminó violentamente el suministro de agua de la ciudad con plomo, comenzó a circular una imagen emblemática del problema. Por un lado había una botella de agua húmeda y oxidada. En el otro había una botella de agua clara y cristalina de Detroit. El problema, por supuesto, es que la contaminación por plomo en el agua es inodoro, incoloro e insípido. El agua de Flint no era insegura porque parecía sucia. De hecho, su aspecto problemático probablemente ayudó a los residentes a atrapar un contaminante que de otro modo hubieran ignorado.

A raíz de Flint, salió a la luz que al menos 33 ciudades en 17 estados habían hecho trampa en las pruebas de agua para enmascarar la posible contaminación por plomo. Y es útil recordar que antes de la tan publicitada crisis de plomo, que fue descubierta por ciudadanos individuales, Flint no tenía violaciones de agua potable registradas.

Incluso los municipios que siguen las reglas pueden tener suministros de agua problemáticos, porque las reglas en sí mismas son defectuosas. Aunque SDWA cubre alrededor de 100 contaminantes, esa lista no se ha actualizado desde 1996. Hay muchos más químicos industriales en la actualidad, solo una pequeña fracción de los cuales se ha probado para su seguridad. Sabemos que al menos algunos de estos productos químicos están llegando a vías fluviales que proporcionan agua potable.

Además, la EPA solo se aplica a los sistemas públicos de agua, que se definen como proveedores de agua (tanto públicos como privados) que canalizan el agua al menos a 25 personas y tienen al menos 15 conexiones de servicio. Quince millones de estadounidenses viven en pozos privados que no están sujetos a estas regulaciones.

Y luego está el asunto del agua embotellada, que está regulada por la FDA. Además del volumen de contaminación que causan las botellas de plástico y los riesgos para la salud asociados con las botellas, el agua embotellada tiene menos regulaciones que el grifo.

"Sin embargo, en los últimos años, el agua embotellada ha sido retirada del mercado debido a la contaminación por arsénico, bromato, compuestos de limpieza, moho y bacterias", dijo el representante de Michigan Bart Stupak durante una audiencia en 2009 sobre el agua embotellada. “En abril, una docena de estudiantes de una escuela secundaria de California se enfermaron después de beber agua embotellada de una máquina expendedora. Los consumidores pueden no darse cuenta, pero muchas de las regulaciones que se aplican a los municipios responsables del agua del grifo no se aplican a las empresas que producen agua embotellada ”.

Para la mayoría de los estadounidenses, el hecho de que abrir un grifo proporcionará un vaso de agua potable es simplemente un hecho. Pero hasta que la infraestructura y las regulaciones del país entren en el siglo XXI, la verdad no es tan simple. Para obtener más información sobre los riesgos que representa para su suministro de agua local, puede consultar el sitio web de agua de la EPA o el mapa interactivo de contaminantes de NRDC.

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