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El misterioso objeto que la NASA está visitando en 2019 podría tener su propia luna

2021

MU69 no es el objeto más atractivo de nuestro sistema solar. Tiene un nombre temporal problemático, está lejos, a mil millones de millas de Plutón, y es muy, muy difícil de ver.

Pero una vez que echas un vistazo más de cerca, este objeto fragmentado (llamado un clásico objeto frío del cinturón de Kuiper) es realmente fascinante. Es bueno que la nave espacial New Horizons ya esté en camino de visita.

MU69 es un objeto en el Cinturón de Kuiper, un disco de asteroides, cometas, planetas enanos, y así sucesivamente orbitando el sol más allá de Neptuno. Sabemos muy poco acerca de esta área del sistema solar, que está a miles de millones de millas más allá de nuestro mundo, y fuera del alcance de muchos telescopios, excepto en breves y borrosos destellos. El estudio de New Horizons sobre Plutón, y ahora MU69, nos ofrece nuestra mirada más cercana a esta área del sistema solar.

Los esfuerzos recientes para vislumbrar el objeto revelaron que alguna vez pudo haber sido más de un cuerpo, unido con el tiempo en algo llamado contacto binario. Esa es la teoría principal, pero también podría ser un verdadero binario (dos objetos unidos por la gravedad pero separados por el espacio) o simplemente una sola gota en forma de papa.

Pero eso no fue lo único que revelaron esas primeras observaciones. Resulta que este extraño objeto también podría tener otro tipo de compañero.

Equipos de científicos intentaron tres veces observar cómo MU69 pasaba frente a una estrella. En su primer intento el 3 de junio, no vieron nada. El 10 de julio, vieron una variación extraña, pero fue compensada de su ubicación esperada por 50 millas. Eso fue extraño, pero había otra oportunidad una semana después. El 17 de julio, los equipos obtuvieron 5 mediciones, esta vez compensadas de la posición esperada en 25 millas.

Los datos fueron emocionantes, y los científicos trabajaron en el proyecto, incluido el astrónomo Marc Buie, miembro del equipo científico de New Horizons, pensando. "Comenzamos a preguntarnos si hay otro por ahí", dice Buie. Los nuevos resultados se presentaron en la reunión anual de la American Geophysical Union esta semana.

Si hubiera un pequeño compañero girando alrededor de MU69 en una danza orbital, el centro de masa entre los dos objetos estaría justo donde esperaban que estuviera MU69. Ese objeto compensado el 10 de julio probablemente era la luna, mientras que los vislumbres del 17 de julio fueron del MU69, lo que ayudó a informar las conjeturas sobre su forma.

"Es casi como si tuviéramos tres objetos en uno aquí", dice Buie. “Esto va a tener muchas sorpresas. Realmente vamos a ver algo que se remonta a los inicios del sistema solar ".

Buie, aunque está entusiasmado con la posibilidad, también tiene cuidado de enfatizar que estos resultados son preliminares. "La historia podría cambiar la próxima semana, pero esta es nuestra mejor comprensión ahora", dice Buie.

La luna (si existe) es probable que tenga menos de 3.1 millas de diámetro, y solo a aproximadamente 125-186 millas de distancia del cuerpo (o cuerpos) principal de MU69, que en sí mismo tiene solo 20 millas de diámetro. Puede orbitar cada 2-4 semanas.

Eso sigue siendo solo una teoría, y los investigadores tendrán solo una oportunidad más de mirar el objeto antes de que comience el sobrevuelo. El 4 de agosto de 2018 habrá otra ocultación cuando MU69 pase frente a una estrella más débil. Luego, New Horizons, recién salido de sus observaciones triunfantes de Plutón hace unos años, finalmente tendrá su primer vistazo del objeto en septiembre de 2018. En ese momento, los investigadores comenzarán a buscar esta luna teórica, y tal vez incluso otras.

“No resolveremos el objeto hasta la semana del sobrevuelo. Pasará de ser un punto de luz a un mundo nuevo por explorar ”, dice Alan Stern, investigador principal de New Horizons.

Vamos a ver mucho mejor el 1 de enero de 2019 cuando New Horizons se acerque más. Las imágenes del objeto serán enviadas de regreso, y el equipo científico espera caracterizar la geología de la superficie oscura y roja de MU69 y mapear su composición. Buscarán anillos, lunas y evidencia de una atmósfera o gases.

"Siempre hemos tenido en nuestros planes la posibilidad de que pueda haber lunas", dice John Spencer, parte del equipo de New Horizons. Podrán dirigir las cámaras hacia las posibles lunas que puedan descubrir en los últimos días, cuando la nave espacial comience a acercarse.

Pero primero, New Horizons entrará en hibernación la próxima semana. La decisión final de la trayectoria del sobrevuelo se enviará el 25 de diciembre del próximo año. Habrá tres oportunidades más para ajustar el tiempo, pero a 4 mil millones de millas de distancia, el contacto con la Tierra llevará algún tiempo. Los investigadores esperan que las imágenes comiencen a aparecer en los primeros días del año nuevo en 2019, un regalo navideño tardío para los fanáticos del espacio de todo el mundo.

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