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Esta compañía quiere reemplazar el braille con una nueva fuente controvertida

2021

Aprender a leer y escribir fue un desafío para Louis Braille. Mientras que muchos niños luchan por leer, Braille fue cegado a la edad de tres años por una infección luego de un accidente en el taller de cuero de su padre. Incapaz de ver palabras en la página, su mejor oportunidad de alfabetización estaba al alcance de su mano, literalmente.

Frustrado por las opciones de comunicación existentes (la mayoría de las personas ciegas usaban el sistema Haüy, donde las letras latinas estaban grabadas en papel), Braille se dedicó a desarrollar su propio sistema de escritura táctil cuando aún era un niño. A la edad de 15 años, había creado un sistema simple y eficiente de puntos y espacios contenidos en celdas compactas que permitía al lector comprender cada letra con un solo toque.

Desde su creación en 1829, el braille se ha mantenido como el sistema de comunicación táctil predominante en el mundo. Se ha modificado para docenas de idiomas y ha permitido que innumerables personas lean y escriban. Pero el braille, que es leído por menos del 10 por ciento de las personas ciegas o con discapacidad visual, está lejos de ser perfecto. Es por eso que, casi 200 años después de la creación del braille, Andrew Chepaitis decidió interrumpirlo.

Chepaitis es el presidente y CEO de ELIA. Durante casi 20 años, él y sus colegas han estado desarrollando un nuevo sistema de aprendizaje táctil que era más intuitivo y accesible que el braille.

"La razón por la que Braille usaba puntos era porque la forma más fácil de crear un alfabeto táctil era tomar la punta de un bolígrafo y empujarlo en un pedazo de papel", dice Chepaitis. "Eso fue genial. Eso fue una revolución. Pero, argumenta, la tecnología ha avanzado más allá del lápiz y el papel, por lo que las fuentes táctiles también deberían hacerlo.

La quepaitis ha arrojado puntos en braille a favor de un sistema de símbolos en relieve a partir de líneas curvas y rectas. Mientras que el braille se basaba libremente en un código militar, ELIA imita la forma de los caracteres típicos ingleses siempre que sea posible. Un ELIA C parece casi idéntico al C visto en el alfabeto estándar, excepto que el ELIA C se eleva por encima del papel. Pero para una letra como W, que un lector táctil podría rastrear en muchas direcciones (¿es una V? ¿Dos Vs? ¿Una W?), ELIA ha transformado completamente el personaje. En el sistema ELIA, una W es una pequeña caja con una cuña triangular en la parte inferior, esencialmente una simplificación de la conmutación en un W. estándar.

Después de seis años de investigación sostenida, * ELIA lanzó su campaña Kickstarter el 18 de abril para llamar la atención sobre su trabajo y recaudar fondos para producir sus marcos de lectura táctil. La compañía también anunció que lanzará una impresora HP Inkjet personalizada para fuentes ELIA este otoño. Una impresora HP Inkjet especializada, la máquina estimula una reacción química que hincha el papel en todos los lugares correctos, permitiendo que un lector ciego sienta las letras en la página. Con esta nueva tecnología, Chepaitis espera rectificar varios de los problemas que ve con los códigos táctiles existentes.

Mientras miles de personas dicen que el braille ha cambiado sus vidas, en un nivel puramente estadístico, el impacto del código ha sido bastante limitado. De los 8.4 millones de personas en los Estados Unidos con discapacidad visual, solo alrededor de 100, 000 leen braille. Los que saben leer y escribir en braille tienen más probabilidades de graduarse de la escuela secundaria y de obtener un empleo. Pero el resto de la población continúa luchando. "La mayoría de los que leen braille nacieron ciegos, dice Chepaitis, mientras que el 99 por ciento de las personas ciegas pierden su visión más adelante en la vida".

Desafortunadamente, es más difícil aprender braille más tarde. La Federación Nacional de Ciegos ofrece cursos sobre braille y otras herramientas para personas con discapacidad visual. Cada curso dura de seis a nueve meses. En ese momento, dice la federación, la mayoría de las personas se sienten cómodas usando el braille en su vida cotidiana, pero algunas seguirán luchando con velocidad y comprensión. Y algunos nunca aprenden braille en absoluto.

Al construir sobre el alfabeto estándar, ELIA espera conocer a las personas que quedan ciegas más tarde en la vida donde están. "Para ellos, han invertido años en aprender el alfabeto normal, dice Chepaitis. Pero el equipo de ELIA ha implementado otras innovaciones con la esperanza de hacer que su alfabeto también sea más fácil de usar. La fuente de ELIA es más grande que el braille estándar, porque la investigación de la compañía sugirió que mejorar el tamaño de la fuente incluso unos pocos milímetros aumenta la velocidad de lectura. El espacio entre cada letra también se expande, nuevamente para mayor claridad. Estos cambios significan que, a diferencia del braille, las letras ELIA no siempre se pueden leer con solo deslizar el dedo Pero la compañía dice que eso no debería ser un obstáculo: el nuevo sistema de lectura táctil se puede aprender en tan solo tres horas.

A pesar de todo el sudor, las lágrimas y la tinta especial que ha ingresado a ELIA, el éxito del sistema no está garantizado. "No voy a endulzarlo: somos defensores del braille en la Federación Nacional de Ciegos", dice Chris Danielsen, director de relaciones públicas de la federación. Si bien cree que ELIA puede ser útil para algunas personas, Danielsen se muestra escéptico sobre los esfuerzos para reemplazar braille. ELIA argumenta que sus fuentes y espacios más grandes son mejores para la comprensión de lectura, pero Danielsen sostiene que uno de los mejores atributos de braille es que cada letra se puede determinar con un solo toque.

También está la cuestión de la accesibilidad cuando se trata de escribir. En este momento, las personas que dependen del braille tienen aproximadamente tres opciones. Pueden escribir con un lápiz óptico económico, que la federación los vende por solo $ 10 por pop; cargue alrededor de un "braille de seis teclas que es esencialmente una máquina de escribir táctil; o invierta en una impresora especializada. El propio sistema de ELIA es una impresora HP Inkjet especializada, que debuta a finales de este año. Mientras que Chepaitis está entusiasmada con el diseño innovador, Danielsen está preocupada sobre el precio. Un lápiz óptico de $ 10 es más rentable que una impresora de inyección de tinta, que actualmente vende alrededor de $ 200 en su forma estándar.

"Solo puedo esperar, y respetar, a las personas que no están de acuerdo con nosotros y argumentan que este no es un esfuerzo que valga la pena, dice Chepaitis. Sin embargo, él sigue creyendo que el potencial de ELIA para el bien supera dramáticamente los negativos. La intención de Chepaitis para el sistema ELIA aumentará la accesibilidad y velocidades de lectura entre los usuarios. También espera que la impresora, que tomó años de desarrollo por sí sola, mejore la impresión táctil de fotografías. Si bien el braille puede comunicar algunos de los contornos de una imagen, como los detalles de un mapa, la tinta de soplo de ELIA puede tener más éxito: si todo va bien, los niños con discapacidad visual no solo leerían las palabras en sus libros de texto, sino que también sentirían cuadros, diagramas e ilustraciones.

Sobre todo, Chepaitis ve a ELIA como una forma de unir a las familias. Incluso si una persona con impedimentos visuales graves aprende braille, los miembros de su familia videntes continúan luchando para aprender y comunicarse con ellos. Debido a que ELIA se basa en un alfabeto inglés estándar, se puede leer tanto con los dedos como con los ojos. Como resultado, la compañía dice que es aún más fácil para las personas videntes aprender que para las personas con discapacidad visual. "[Si] tu madre está perdiendo la visión y pone las etiquetas en sus productos enlatados, también puedes leerlos", dice Chepaitis.

Pase lo que pase con ELIA, una cosa parece segura: Braille probablemente no le hubiera importado la competencia amistosa. Una vez dijo: "El acceso a la comunicación en el sentido más amplio es el acceso al conocimiento". A pesar de toda la resistencia que recibe, ELIA no es más que una ampliación de las opciones de comunicación para ciegos y discapacitados visuales.

** Esta sección se actualizó para mayor claridad. *

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