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Volcano decide que las erupciones son aburridas, en cambio intenta deslizarse hacia el mar

2021

Algunos volcanes provocan desastres a la antigua usanza: una erupción violenta que inunda el paisaje circundante con lava caliente y montones de cenizas, destruyendo toda la vida vegetal y animal a su paso. Pero hay otros tipos de catástrofes volcánicas. Para algunos, como el Monte Etna, el desastre puede ocurrir simplemente porque el volcán no puede mantenerse unido. Literalmente.

En un nuevo estudio publicado en Science Advances, un equipo de investigadores alemanes ilustran cómo el flanco sureste del Monte Etna, el volcán más activo de Europa, se desliza hacia el Mar Jónico. Si ese lento avance da paso a un colapso rápido, podría desencadenar un desastre en forma de mega tsunamis que amenazan a millones de personas que viven cerca y en las costas mediterráneas.

No es ningún secreto que el monte Etna, ubicado a 10.000 pies de altura a lo largo de los bordes del noreste de Sicilia, está en mal estado. Los datos desde los años 80 han demostrado cuán móvil e inestable es el flanco oriental del volcán, incluso mientras el resto de los lados, reforzados por las montañas circundantes, son relativamente sólidos. Los signos antiguos de esta inestabilidad incluyen cicatrices de deslizamientos de tierra en la montaña, como el prominente "Valle de Bove cerca de la cumbre. Hace unos 8, 000 años, otro colapso del flanco pudo haber devastado las costas en el actual Israel, a 1, 000 millas de distancia.

"El Monte Etna es uno de los volcanes mejor investigados del mundo, y casi todos los tipos de datos de monitoreo están disponibles", dice Felix Gross, investigador de la Universidad de Kiel en Alemania y coautor del nuevo estudio. “Sin embargo, esto solo es válido para las [porciones] en tierra, mientras el volcán continúa bajo el agua. Hay un gran discurso científico sobre por qué el flanco sureste del Etna se desliza hacia el mar ".

Los nuevos hallazgos, basados ​​en observaciones recopiladas entre abril de 2016 y julio de 2017, muestran por primera vez una imagen más grande de lo que está sucediendo bajo el agua. El equipo de investigación aprovechó los nuevos instrumentos subacuáticos basados ​​en sonido disponibles, colocando cinco transpondedores acústicos a lo largo de la línea de falla que separa el flanco deslizante de la pendiente estable, midiendo los movimientos a menos de un centímetro de distancia. Las cosas se mantuvieron en su mayoría estables, excepto por un "evento de deslizamiento lento" en mayo de 2017 en el que la porción submarina del flanco se deslizó cuatro centímetros en solo ocho días. La sección sobre el nivel del mar cambió en una distancia similar durante el mismo evento.

Estas observaciones reiteran que la causa principal del deslizamiento hacia el Mar Jónico no es la actividad interna del magma que empuja las cosas, sino la gravedad simplemente arrastrando la roca hacia abajo. Esto tiene sentido, ya que el movimiento de la montaña ocurre en ráfagas aparentemente aleatorias, en lugar de correlacionarse con refunfuños volcánicos internos.

Sin embargo, lo más importante es que los hallazgos sugieren que una serie de factores podrían desencadenar una deformación extremadamente rápida del flanco, comenzando por encima del nivel del mar y cayendo en cascada en un chapoteo gigante. Ese tipo de deslizamiento rápido podría ser incitado por la actividad volcánica o geológica interna, pero el nuevo estudio sugiere que también podría ocurrir sin mucha razón. De cualquier manera, probablemente sería un presagio de un tsunami desastroso.

"Los colapsos catastróficos del flanco ocurrieron en el pasado, dice Gross, y hay evidencias históricas y geológicas de esto". Un ejemplo reciente es la Isla Ritter en 1888, en la que un trozo de roca de aproximadamente cuatro kilómetros cúbicos rompió el volcán local y aterrizó en el Mar de Bismarck. El tsunami resultante creó olas que alcanzaron más de 25 pies de altura y aterrizaron en partes de Nueva Guinea a cientos de millas de distancia.

Y no habría forma de evitar un colapso inminente. Ningún tipo de barrera o estructura impedirá que el lado de un volcán caiga al mar.

El nuevo estudio también podría ser demasiado cauteloso por su propio bien. Justo el año pasado, otro grupo de científicos europeos descubrió que todo el volcán se deslizaba a un promedio de 14 milímetros al año, y también se extendía en todas las direcciones en varios centímetros al año. Benjamin van Wyk de Vries, un investigador francés de la Universidad de Clermont Auvergne que trabajó en ese estudio, enfatiza que "toda la montaña colosal se está deslizando, no solo un poco". Al igual que el nuevo estudio, es demasiado pronto para considerar qué significan específicamente esos resultados para evaluar posibles amenazas futuras, pero al menos, sirven para ilustrar lo poco que realmente sabemos sobre el Etna.

La falta de datos y análisis también va en la otra dirección: nos advierte que todavía no nos alarmamos demasiado. "En general, un flanco de volcán no se colapsa como un solo bloque, en lugar de en múltiples fallas", dice Gross. En este momento, no vemos ninguna indicación para esta aceleración. Pero vemos la necesidad de seguir monitoreando el flanco del volcán. Además, con los científicos observando el Monte Etna 24-7, se reconocería una aceleración y una falla potencial de todo el flanco lo suficientemente temprano como para reaccionar., Él dice. Esa es una noticia reconfortante para un mundo que está muy familiarizado con la cantidad de estragos que puede causar un tsunami. Mientras tanto, sería bueno si el Monte Etna pudiera mantenerse unido.

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