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¿Por qué la NASA se está quedando sin trajes espaciales?

2020

Los trajes espaciales de hoy están diseñados para funcionar bien mientras los astronautas flotan fuera de la Estación Espacial Internacional. Pero no son del todo adecuados para caminar en la luna o Marte: son demasiado pesados ​​y no proporcionan suficiente flexibilidad en las caderas y las rodillas. Es por eso que la NASA está invirtiendo en un traje espacial de próxima generación para explorar el espacio profundo.

Sin embargo, la agencia espacial pronto puede encontrarse en un riachuelo sin un traje de presión. Un nuevo informe de la Oficina del Inspector General (OIG) dice que la NASA se está quedando sin sus trajes espaciales más antiguos, conocidos como Unidades de Movilidad Extravehicular (UEM). Solo quedan 11 de los 18 trajes originales, y puede que no sean suficientes para durar hasta que la ISS se desmantele en 2024. Según los funcionarios de la agencia, sería "prohibitivamente caro" pedir más de estas UEM.

De los siete trajes espaciales faltantes, cuatro se perdieron en los desastres del Challenger y Columbia, uno fue destruido en la explosión de SpaceX en junio de 2015, uno se perdió durante las pruebas y uno era un prototipo que nunca estaba destinado a volar. Pero algunos de los 11 que aún están en servicio también tienen problemas. Dos están siendo investigados o desarmados por problemas con sus sistemas de agua, dos están actualmente designados solo para uso en la cámara terrestre. Dos más aún están en proceso de certificación.

Mientras tanto, los nuevos trajes espaciales no se están haciendo lo suficientemente rápido; La primera versión del traje futuro no estará lista hasta 2023, por lo que si el cronograma se desliza aunque sea un poco, no habrá tiempo suficiente para probar los nuevos componentes en la EEI.

La NASA ha gastado 10 años y $ 200 millones para crear un nuevo traje, pero hasta ahora no hay mucho que mostrar. "A pesar de esta inversión", señala el informe de la OIG, "la Agencia sigue a años de tener un traje espacial listo para el vuelo capaz de reemplazar la UEM o adecuado para el uso de EVA en futuras misiones de exploración".

La NASA necesita un plan de juego. El informe señala que si bien los trajes Mercury, Apollo y Space Shuttle se diseñaron con misiones específicas en mente, la NASA no ha identificado adónde irán exactamente los futuros astronautas, o qué deberán hacer. ¿Volverán a la luna? ¿Pararte en una de las lunas de Marte? ¿O dirigirse directamente a la superficie marciana? Todas estas opciones requieren diferentes diseños de trajes espaciales, porque cada destino tiene diferentes temperaturas, niveles de radiación, presiones y requisitos de movilidad. Como resultado, el programa de desarrollo de trajes espaciales ha sido más complicado de lo necesario.

Para ser justos, es difícil para la NASA desarrollar planes detallados a largo plazo cuando los nuevos presidentes pueden venir y desechar sus planes en cualquier momento. Y todavía hay mucho debate en la comunidad científica sobre cuál es la mejor estrategia para llegar a Marte.

No hay suficientes fondos. Este es un problema perenne, pero la NASA en realidad redujo los fondos para el desarrollo de trajes espaciales en favor de otros artículos, como los hábitats del espacio profundo, en los que el Congreso le pidió a la agencia que trabajara.

Están poniendo sus huevos en demasiadas canastas. Desde 2007, la Dirección de Misión de Exploración y Operaciones Humanas (HEO) de la NASA ha invertido en tres programas diferentes de desarrollo de trajes espaciales. Puso un total de $ 135 millones para el Sistema de trajes espaciales Constellation (CSSS), $ 52 millones para el Proyecto avanzado de trajes espaciales y $ 12 millones para desarrollar un traje de vuelo para la nave espacial Orion.

En 2010, el presidente Obama canceló el programa Constellation con destino a la luna a favor de ir a Marte. En ese momento, el Centro Espacial Johnson recomendó que HEO cancele el programa de trajes espaciales Constellation. Pero por alguna razón, HEO continuó financiándolo, a pesar de que muchos de los sistemas del programa CSSS eran redundantes y menos avanzados que los del Proyecto Avanzado de Traje Espacial. Entre 2011 y enero de 2016, cuando finalizó el contrato CSSS, la NASA gastó $ 81 millones en él.

`` Cuestionamos la decisión de la Agencia de continuar financiando el contrato CSSS después de que el liderazgo de Johnson recomendó su terminación a principios de 2011 '', dice el informe.

Es posible que los 11 trajes espaciales que quedan sean suficientes para mantener a los astronautas de la EEI hasta 2024 o más allá; eso es lo que parece pensar la gente que dirige la EEI. Los trajes ya han resistido varias décadas ... ¿y qué más?

Pero las EMU originalmente estaban destinadas a regresar a la Tierra para su mantenimiento después de cada misión del transbordador espacial. Ahora que el transbordador está retirado, esos envíos de devolución se han vuelto menos frecuentes. Los trajes en la EEI permanecerán allí durante seis años o 25 caminatas espaciales, lo que ocurra primero. Los astronautas realizan algunas comprobaciones de trajes espaciales y mantenimiento en la EEI, pero en general los trajes duran mucho más tiempo entre los ajustes para los que fueron diseñados.

En cuanto a los nuevos trajes, el informe dice que existe un `` riesgo significativo '' de que los primeros prototipos no estén listos a tiempo para realizar pruebas en la EEI antes de que se retire en 2024. Eso significaría que la NASA tiene que idear un nuevo plan para probarlos en el espacio, o simplemente probarlos con menos rigor.

La NASA espera extender la vida útil de la EEI hasta 2028, lo que acomodaría un cronograma de pruebas más lento, pero la escasez actual de trajes espaciales solo se convertiría en un problema mayor. Entonces, la agencia espacial se encuentra en una especie de trampa 22.

Popular Science contactó a la oficina HEO de la NASA para ver cómo planean manejar esto, pero no han respondido al momento de la publicación. El informe de la OIG hace algunas recomendaciones, pero en su mayoría son solo una forma prolija de decir "descifrarlo".

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