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Su hábito de aire acondicionado empeora el smog de verano

2020

El smog de verano puede estar empeorando porque no puedes soportar el calor, según un estudio publicado hoy en la revista Environmental Science & Technology .

Los investigadores saben desde hace tiempo que el ozono, el ingrediente principal del smog, es increíblemente sensible a las temperaturas más cálidas, lo que acelera las tasas de reacción química, altera los patrones climáticos y, a veces, atrapa la contaminación en el lugar. Al mismo tiempo, sabemos intuitivamente que en los días más calurosos tendemos a encender nuestros aires acondicionados, usando más electricidad.

"Pero me molestaba que nadie mirara cómo el uso de energía en los días calurosos también contribuye al ozono", dijo la autora del estudio Tracey Holloway, investigadora del Instituto Nelson de Estudios Ambientales de la Universidad de Wisconsin-Madison. “¿Cómo controlas la contaminación del aire en los días más sucios? ¿Y cuánto cambian las emisiones de nuestra planta de energía cuando tenemos esos calurosos días químicamente reactivos?

Para averiguarlo, los autores del estudio observaron los datos históricos disponibles a través de la Base de Datos de Mercados de Aire Limpio de la Agencia de Protección Ambiental (EPA). La base de datos informa la cantidad de energía generada en cada una de las centrales eléctricas de la nación, junto con las mediciones de dióxido de carbono (CO2), óxido nitroso (NOx) y dióxido de azufre (SO2) que emiten.

Estos productos químicos tienen un grave impacto en la salud humana y el medio ambiente. Las centrales eléctricas emiten nitrógeno, que se convierte en óxido nitroso (NO) y dióxido de nitrógeno (NO2) en la atmósfera, aunque por simplicidad los científicos se refieren a los compuestos nitrosos simplemente como NOX. Se cree que NOX desencadena ataques de asma y otras enfermedades respiratorias. También forma partículas de nitrato, que se sabe que causan problemas respiratorios y cardiovasculares, como ataques cardíacos. El dióxido de nitrógeno también reacciona en la atmósfera para formar ozono, que también es malo para la salud respiratoria. El dióxido de azufre tiene efectos similares para la salud. El dióxido de carbono ayuda a atrapar el calor, contribuyendo a los efectos del calentamiento global.

El equipo de Holloway comparó esos datos con un conjunto de datos de temperatura llamado North American Reanalysis Database (NAR) que está disponible por la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA). Al realizar un análisis de los dos tipos de datos, pudieron determinar cuántas emisiones han cambiado con el tiempo y detectar el impacto del clima cálido en la actividad de la central eléctrica.

Descubrieron que desde 2003, las tres emisiones que estudiaron han disminuido. "Han estado disminuyendo porque estamos invirtiendo como país en colocar dispositivos de control de emisiones en la parte superior de las centrales eléctricas", dijo Holloway.

Esa es la buena noticia. La mala noticia es que nuestra comprensión de las implicaciones para la salud de este tipo de partículas ha crecido en los últimos años y los niveles de contaminación que alguna vez se consideraron aceptables ahora se sabe que son demasiado altos. Más de la mitad de los estadounidenses aún viven en condados que no son saludables de acuerdo con los Estándares Nacionales de Calidad del Aire Ambiental establecidos en la Ley de Aire Limpio.

¿Cómo influye la temperatura en esa contaminación?

"Encontramos que las emisiones de las centrales eléctricas definitivamente aumentan en los días más calurosos, y algunas partes del país son más sensibles a este impacto de temperatura que otras", dijo Holloway. "El principal impulsor de esta conexión de clima cálido con las emisiones de la planta de energía es el uso del aire acondicionado". Las emisiones en el noreste de los Estados Unidos en particular parecen estar relacionadas con los cambios de temperatura.

En general, las centrales eléctricas en el noreste tienen algunas de las emisiones más bajas. Pero cuando la temperatura se calienta, las emisiones aumentan significativamente, alrededor del 3.5 por ciento por cada grado centígrado.

Por el contrario, Texas, que tiene algunas de las tasas más altas de emisiones en condiciones normales, no parece estremecerse con el clima de verano. Las emisiones solo aumentan alrededor del uno por ciento por cada grado Celsius de aumento de temperatura. Por lo tanto, si bien los lugares en el noreste podrían reducir aún más sus emisiones al enfocarse en las causas de los picos de verano, sería mejor que Texas se concentre en disminuir sus emisiones durante todo el año. .

Identificar las razones exactas de los picos de emisiones estacionales será el tema de un estudio futuro. Podría ser que estas regiones enciendan plantas de energía mucho más sucias y raramente utilizadas para satisfacer la mayor demanda de verano. El aumento también podría estar relacionado con el hecho de que las plantas de gas son hasta un 12 por ciento menos eficientes en climas más cálidos.

"Es algo que puede apoyar directamente una mejor planificación de la contaminación del aire", dijo Holloway sobre su trabajo. Si está intentando reducir la contaminación del aire en los peores días, necesita saber qué contribuye a la contaminación del aire en los peores días.

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