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Zero tiene solo 1.500 años. Antes de eso, no había nada.

2021

Antes no había nada. Entonces, había cero. Tan ubicuo es el pequeño óvalo, imaginar la vida sin él parece imposible. Es el donut simbólico de natación que mantiene a flote las matemáticas, las ciencias y el Internet. Pero no siempre estuvo ahí.

La contabilidad es una profesión antigua. Sumer, la civilización mesopotámica más antigua conocida, tenía un sistema de numeración posicional, por lo que no había necesidad de marcadores de posición. Un imperio posterior, Babilonia, tenía diferentes demandas, por lo que su clase de cálculo numérico usó dos cuñas vacías para representar una suma como 507. En todo el mundo, la civilización maya encontró su propia solución a un problema similar, colocando un caparazón donde lo moderno los matemáticos podrían colocar un 0. Algunos expertos argumentan que estas cuñas son la zona cero, para tomar prestada una frase, pero la mayoría de los académicos atribuyen la invención del cero como un número, no como un cuerpo cálido sino un símbolo en sí mismo, uno que puede usarse en ecuaciones, a la India.

En algún momento alrededor del año 400, los comerciantes de Silk Road tabulaban la suma total de especias vendidas o alfombras tejidas compradas con la ayuda del manuscrito Bakhshali. Descubierto por un agricultor en 1881 en un campo en el actual Pakistán, el documento desgastado parece un poco de tarea de matemática antigua. Pero los académicos de la Universidad de Oxford creen que es la evidencia más antigua conocida de la invención del cero, representada en el manuscrito por un punto relleno.

El papel Bakhshali, que está escrito en un sánscrito giratorio, utiliza el punto como algo entre un marcador de posición y un número. "Presenta un problema para el que la respuesta es cero. The Guardian señaló en 2017, pero aquí la respuesta se deja en blanco". Pero así como los "eslabones perdidos" nos ayudan a comprender la evolución de las nuevas especies, los historiadores ven el artículo de Bakhshali como evidencia esencial para comprender la evolución de una nueva idea. Para 628, cuando el astrónomo hindú Brahmagupta estaba trabajando duro, los científicos indios usaban el cero punteado como una figura en toda regla, y lo trataban como una segunda naturaleza.

Desde la India, el cero se propagó, como el fuego, en algunos círculos, y como las brasas malditas en otros. Fue abrazado con mayor rapidez y entusiasmo en el mundo árabe. En el siglo IX, Mohammed ibn-Musa al-Khowarizmi, un matemático persa, usó el dígito "sifr" (traducción: vacío) para inventar álgebra.

¿Qué les tomó a los demás tanto tiempo? Temor. O al menos eso es lo que muchos expertos creen.

"Algunos afirman que los griegos coquetearon con la idea [de cero] pero, al encontrar el concepto del vacío demasiado aterrador en su marco aristotélico, lo transmitieron al matemático Manil Suri escribió en un artículo de opinión del New York Times de 2017. En comparación, el matemático de Oxford Marcus Du Sautoy dijo a The Guardian que la cultura india "está muy contenta de concebir el vacío, de concebir el infinito".

Dejando de lado las generalizaciones culturales, hay algo en esta afirmación. Cuando los cristianos medievales se enfrentaron a cero, decidieron que era satánico al reclamar la ausencia, razonaron, el número se volvió contra Dios y lo desterró de su uso. Los comerciantes, que ya no podían prescindir de algo que no existía hace unos cientos de años, continuaron usando cero en secreto, escribiendo sus documentos en código.

Por supuesto, todo el mundo occidental finalmente dio la vuelta. En el siglo XVII, cero hizo algo de trabajo pesado para Isaac Newton, cuando desarrolló el cálculo. Y la adaptación de las matemáticas binarias del siglo XX al código binario le debe a 0 exactamente el 50 por ciento de su éxito, siendo el otro progenitor 1. Tomó mil años ... eso es tres ceros ... pero esto con los ojos abiertos El número nos ganó a todos.

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